TikTok’s For You-algoritme werkt op mysterieuze manieren. Voor mij is het afschuwelijk.

0
13


Het almachtige, alwetende algoritme van TikTok lijkt te hebben besloten dat ik enkele van de meest deprimerende en verontrustende inhoud wil zien die het platform te bieden heeft. Mijn tijdlijn is een eindeloze doomscroll geworden. Ondanks de beweringen van TikTok dat het zijn missie is om “vreugde te brengen”, krijg ik helemaal niet veel vreugde.

Wat ik krijg, is een glimp van hoe agressief TikTok is als het gaat om te beslissen welke inhoud het denkt dat gebruikers willen zien en het op hen te duwen. Het is jammer voor mij, maar potentieel schadelijk voor gebruikers wiens tijdlijnen vol raken met triggerende of extremistische inhoud of verkeerde informatie. Dit is een probleem met vrijwel elk sociale-mediaplatform en met YouTube. Maar met TikTok voelt het nog erger. Het op algoritmen gerichte ontwerp van het platform zuigt gebruikers in die inhoud op een manier die zijn rivalen gewoon niet doen. En die gebruikers hebben de neiging om jonger te zijn en meer tijd op TikTok door te brengen dan ergens anders.

Om je een idee te geven van waarmee ik hier werk, staat mijn Voor jou-pagina – dat is de voordeur van TikTok, een gepersonaliseerde stroom van video’s op basis van wat het algoritme denkt dat je leuk zult vinden – vol met verhalen van mensen over het ergste dat hen ooit is overkomen. Soms praten ze zelf met de camera, soms vertrouwen ze op tekstoverlays om het verhaal voor hen te vertellen terwijl ze dansen, soms zijn het foto’s of video’s van hen of een geliefde gewond en in het ziekenhuis, en soms zijn het beelden van Ring-camera’s die laten zien mensen die per ongeluk over hun eigen hond heen rennen. Dode ouders, dode kinderen, dode huisdieren, huiselijk geweld, aanranding, zelfmoorden, moorden, elektrocuties, ziektes, overdoses – als het verschrikkelijk is en iemand heeft er een persoonlijk verhaal over te vertellen, dan staat het waarschijnlijk in mijn For You-feed. Ik ben op de een of andere manier in een konijnenhol gevallen en het zit vol met konijnen die voor hun tijd stierven.

De video’s hebben dat vaak kenmerkend TikTok stijl dat voegt een surrealistische laag toe aan het geheel, vaak met de nieuwste muziekmeme. Video’s worden zo gemonteerd dat Bailey Zimmerman ‘dat is wanneer ik het verloor’ zingt op het exacte moment dat een vrouw reageert als ze ontdekt dat haar moeder dood is. Tranen lopen over onberispelijke, stralende, door schoonheid gefilterde wangen. Het liberale gebruik van de tekst-naar-spraakfunctie van TikTok betekent dat een vrolijke robotachtige vrouwenstem de actie kan vertellen. “Algospeak” – codewoorden die bedoeld zijn om TikTok’s moderatie van bepaalde onderwerpen of trefwoorden te omzeilen – vertelt ons dat een vriend zichzelf “niet heeft geleefd” of dat een vader “enorm een[B emoji]gebruikt” zijn dochter.

Oh, ik krijg ook veel advertenties voor geestelijke gezondheidszorg, wat logisch is gezien het soort persoon dat TikTok lijkt te denken dat ik ben.

Drie TikToks, allemaal verdrietig.

Zomaar een paar van de trieste TikToks die regelmatig op mijn For You-feed verschijnen.

TikTok is ontworpen om je naar binnen te zuigen en je daar te houden, te beginnen met de For You-pagina. De app wordt er automatisch voor geopend en de video’s worden automatisch afgespeeld. Er is geen manier om de feed van accounts die u volgt te openen of om de autoplay uit te schakelen. Je moet ervoor kiezen om niet te kijken naar wat TikTok wil dat je ziet.

“Het algoritme maakt gebruik van een kwetsbaarheid van de menselijke psyche, namelijk nieuwsgierigheid,” Emily Dreyfuss, een journalist aan het Shorenstein Center van de Harvard Kennedy School en co-auteur van het boek Meme Oorlogenheeft me verteld.

Er wordt aangenomen dat de kijktijd een belangrijke factor is als het gaat om wat TikTok besluit je meer te laten zien. Wanneer je een van de video’s bekijkt die het je stuurt, gaat TikTok ervan uit dat je nieuwsgierig genoeg bent naar het onderwerp om vergelijkbare inhoud te bekijken en geeft het je door. Het gaat er niet om wat je wilt zien, het gaat erom wat je gaat zien. Die zijn niet altijd hetzelfde, maar zolang het je op de app houdt, maakt dat niet zoveel uit.

Dat vermogen om erachter te komen wie zijn gebruikers zijn en vervolgens inhoud op hen te richten op basis van die aannames, is een belangrijk onderdeel van de aantrekkingskracht van TikTok. Het algoritme kent je beter dan je jezelf kent, zeggen sommigen. Een verslaggever schreef het algoritme van TikTok toe dat ze wist dat ze biseksueel was voordat ze dat deed, en ze is niet de enige persoon die dit doet. Ik dacht dat ik het niet leuk vond wat TikTok me liet zien, maar ik vroeg me af of het algoritme misschien iets in mijn onderbewustzijn oppikte waarvan ik niet wist dat het er was, iets dat echt de ellende van andere mensen wil observeren. Ik denk niet dat dit waar is, maar ik ben een journalist, dus… misschien?

Ik ben niet de enige TikTok-gebruiker die zich zorgen maakt over wat het algoritme van TikTok van hen vindt. Volgens een recente studie van TikTok-gebruikers en hun relatie met het algoritme van het platform, zijn de meeste TikTok-gebruikers zich er terdege van bewust dat het algoritme bestaat en de belangrijke rol die het speelt in hun ervaring op het platform. Sommigen proberen er een bepaalde versie van zichzelf voor te creëren, wat de auteurs van het onderzoek een ‘gealgoritmed zelf’ noemen. Het is net als hoe mensen zich op andere sociale-mediasites op een bepaalde manier proberen te presenteren aan de mensen die hen volgen. Alleen op TikTok doen ze het voor het algoritme.

Aparajita Bhandari, de co-auteur van het onderzoek, vertelde me dat veel van de gebruikers met wie ze sprak, bepaalde video’s leuk zouden vinden of erop zouden reageren om het algoritme te laten weten dat ze erin geïnteresseerd waren en meer van hetzelfde te krijgen.

“Ze hadden interessante theorieën over hoe ze dachten dat het algoritme werkte en hoe ze het konden beïnvloeden,” zei Bhandari. “Je hebt het gevoel dat het is alsof je met jezelf omgaat.”

Drie trieste TikToks.

De pijn van andere mensen, zoals mij door TikTok wordt aangereikt.

In alle eerlijkheid tegenover TikTok en mijn algoritmische zelf, heb ik het platform niet veel gegeven om door te gaan. Mijn account is privé, ik heb geen volgers en ik volg maar een handvol accounts. Ik vind video’s niet leuk of reageer niet op video’s, en ik plaats geen eigen video’s. Ik heb geen idee hoe of waarom TikTok besloot dat ik de tragedies van andere mensen wilde aanschouwen, maar ik heb zeker gezegd dat ik dat zal blijven doen omdat ik er meerdere heb gezien. Ze zijn daar tenslotte, en ik sta niet boven rubbernecking. Ik denk dat ik te veel rubbernecked.

Ik zal ook zeggen dat er geldige redenen zijn waarom sommige van deze inhoud wordt geüpload en gedeeld. In sommige van deze video’s is het duidelijk de bedoeling om het bewustzijn te verspreiden en anderen te helpen, of om hun verhaal te delen met een gemeenschap waarvan ze hopen dat ze begripvol en ondersteunend zullen zijn. En sommige mensen willen gewoon een tragedie meme, omdat ik denk dat we allemaal op onze eigen manier genezen.

Dit deed me afvragen wat dit op algoritmen gerichte platform doet met mensen die schade kunnen oplopen door in de konijnenholen van hun For You-pagina’s te vallen. Ik heb het over tieners die aan eetstoornis gerelateerde inhoud zien, die de Wall Street Journal onlangs gemeld. Of extremistische video’s, die niet zo moeilijk te vinden zijn en waarvan we weten dat ze een rol kunnen spelen bij het radicaliseren van kijkers op platforms die minder verslavend zijn dan TikTok. Of verkeerde informatie over Covid-19-vaccins.

“De daadwerkelijke ontwerpkeuzes van TikTok maken het buitengewoon intiem”, zei Dreyfuss. “Mensen zeggen dat ze TikTok openen en niet weten wat er in hun hersenen gebeurt. En dan beseffen ze dat ze al twee uur naar TikTok zitten te kijken.”

TikTok is hard op weg de app te worden waar mensen naar toe gaan voor meer dan alleen entertainment. Gen Z-gebruikers gebruiken het blijkbaar als een zoekmachine, hoewel de nauwkeurigheid van de resultaten een open vraag lijkt te zijn. Ze gebruiken het ook als nieuwsbron, wat om dezelfde reden potentieel problematisch is. TikTok is niet gebouwd om op feiten te worden gecontroleerd en het ontwerp leent zich niet voor het toevoegen van context of nauwkeurigheid aan de uploads van zijn gebruikers. Je krijgt niet eens context zo eenvoudig als de datum waarop de video is gepost. Je wordt vaak achtergelaten om te proberen aanvullende informatie te vinden in de opmerkingen van de video, die ook niet verplicht zijn om waar te zijn.

TikTok zegt nu dat het manieren aan het testen is om ervoor te zorgen dat de For You-pagina’s van mensen meer gediversifieerde inhoud hebben. Ik kreeg onlangs een prompt na een video over de dood van iemands moeder door een maagbypassoperatie, waarin ik vroeg hoe ik me “voelde” over wat ik net zag, wat een kans lijkt te zijn om het platform te vertellen dat ik geen dingen meer wil zien zoals het. TikTok heeft ook regels over gevoelige inhoud. Onderwerpen als zelfmoord en eetstoornissen kunnen worden gedeeld zolang ze hen niet verheerlijken, en inhoud met bijvoorbeeld gewelddadig extremisme is verboden. Er zijn ook moderators ingehuurd om te voorkomen dat de echt vreselijke dingen aan de oppervlakte komen, soms ten koste van hun eigen geestelijke gezondheid.

Er zijn een paar dingen die ik kan doen om mijn For You-pagina aantrekkelijker voor mij te maken. Maar ze vergen veel meer inspanning dan nodig was om de inhoud te krijgen die ik in de eerste plaats probeer te vermijden. Tikken op de deelknop van een video en vervolgens op “niet geïnteresseerd” zou moeten helpen, hoewel ik niet veel van een verandering heb gemerkt nadat ik dit vele malen heb gedaan. Ik kan zoeken naar onderwerpen waarin ik geïnteresseerd ben en die video’s bekijken en ermee omgaan, of hun makers volgen, zoals de mensen in Bhandari’s onderzoek doen. Ik heb ook een paar video’s geüpload naar mijn account. Dat lijkt een verschil te hebben gemaakt. Mijn video’s bevatten allemaal mijn hond en ik begon al snel hondengerelateerde video’s in mijn feed te zien.

Omdat dit mijn feed was, waren veel van hen echter tragisch, zoals de laatste fotoshoot van een stervende teckel en een waarschuwing om uw honden geen maïskolven te laten eten met een video van een man die huilt en zijn hond kust terwijl ze zich voorbereidt op een tweede operatie om te verwijderen de maïskolf die hij haar voedde. Misschien zullen in de loop van de tijd de video’s van blije honden die ik op mijn For You-pagina zie kruipen, in aantal groter zijn dan de trieste. Ik moet gewoon blijven kijken.

Dit verhaal werd voor het eerst gepubliceerd in de Recode-nieuwsbrief. Registreer hier zo mis je de volgende niet!



LAAT EEN REACTIE ACHTER

Vul alstublieft uw commentaar in!
Vul hier uw naam in