Hoe deze tienerkok uit Great Falls een TikTok-sensatie werd

0
14


In de keuken van de beroemde tienerkok en TikTok-sensatie Matthew Merril lijkt alles snel te rijzen en koken, inclusief zijn carrière. Wanneer de 18-jarige inwoner van Great Falls dit najaar vertrekt voor zijn eerste jaar aan de Cornell University, zal hij een benijdenswaardig cv inpakken vol met televisieoptredens, productambassadeurs en successen op het gebied van influencer-marketing, samen met de nieuwste prestatie om de enige auteur te zijn van een legitiem kookboek, Teen Baking Bootcamp: 60 essentiële recepten om je van amateur naar professional te brengen. Om nog maar te zwijgen van het feit dat hij genoeg verdiende met deze inspanningen om het grootste deel van zijn collegegeld te betalen.

Matthew Merril
Foto door Christin Boggs Peyper

Niemand vertelt het verhaal van Merrils opmerkelijke reis beter dan hij, en hij herhaalt het vaak in gekke, snelle kooksegmenten op zijn TikTok (@matthewinthekitchen) en Instagram (@mmerril)-pagina’s, waar hij laat zien hoe je alles in elkaar zet van koekjes tot een formeel Thanksgiving-diner. Zijn meest fervente fans zagen hem op het scherm opgroeien, van een piepend, schattig kind-deelnemer aan meerdere Food Network-kookwedstrijden tot een robuuste, soms gebarsten jongeman met een licht oneerbiedig gevoel voor humor, dreunende stem, schok van weerbarstige bruine krullen , en die felblauwe ogen die hem hielpen een TikTok-aanhang van meer dan 2,5 miljoen vast te leggen.

De kracht van ja

Als kind droomde Merril er altijd van om op televisie te komen, maar hij schrijft zijn succes toe aan een moment dat hij 10 jaar oud was: de dag dat zijn moeder, Rita Roy, eindelijk ja zei op zijn smeekbeden om zich aan te melden voor de Food Network Kampioenschap Bakken voor kinderen. “Ik heb de pilot op televisie bekeken en dacht dat ik dat net zo goed of beter kon doen dan wie dan ook in de show”, zegt Merril.

Roy, die CEO is van de National Spine Health Foundation in Reston, zegt dat ze zich het verzoek herinnert. ‘In het begin negeerde ik het steeds en legde ik uit dat televisie niet echt onze wereld is, dat we geen mensen zijn die tv-programma’s maken,’ zegt Roy. “Ik was een drukke moeder met twee andere kinderen, altijd rennend naar sport, muziek en danslessen. Maar hij had er zijn zinnen op gezet en bleef me lastigvallen, dus ik zei het uiteindelijk zeker, in de veronderstelling dat hij het nooit echt zou doen.”

Dat magische ja was alles wat Merril nodig had. “Ik zocht online en vond de castingpagina op de Food Network-website, en vervolgens gebruikte ik de keukencomputer van mijn moeder om een ​​e-mail op te stellen in haar naam”, zegt Merril. Roy kwam thuis bij haar zoon en vertelde haar opgewonden over de e-mail die hij had geschreven, en ze was stomverbaasd. ‘Ik hoop echt dat je dat niet hebt gestuurd, want het is niet oké om in een brief te doen alsof je mij bent’,’ schold ze uit. Merril liet haar zien dat de e-mail nog in haar conceptmap zat. “Eerst kon ik nauwelijks geloven dat een kind van zijn leeftijd op de hoogte was van conceptmappen, en toen moest ik lachen omdat de e-mail zo grappig was”, zegt Roy. Merril had de meest indrukwekkende woorden uit zijn huiswerk voor de woordenschat van de zesde klas gebruikt. “Beste voedselnetwerk, mijn zoon Matthew zou juichen om in je show te zijn”, zo begon hij de brief. “Ik dacht: hoe zeg je hier nee tegen? Dus ik zei: ‘Ok, goed gedaan, dit is een geweldige e-mail’”, zegt Roy. “Ik veranderde niets en klikte op verzenden, in de zekerheid dat het in een grote zwarte doos zou belanden en dat niemand het ooit zou lezen.”

Maar Merril hoorde terug, met een telefoontje twee weken later, gevolgd door Skype-oproepen, nepvideo’s en persoonlijke audities in Los Angeles voordat hij op zijn verjaardag het nieuws ontving dat hij was geselecteerd als deelnemer aan Kampioenschap Bakken voor kinderen seizoen twee, waar hij de macaron-uitdaging won en de finale van de achtdelige show bereikte. “Het beste verjaardagscadeau dat ik ooit heb gekregen”, zegt Merril. Die ervaring maakte de weg vrij voor andere optredens van Food Network in de komende jaren, waaronder: Gehakte Junior, Boodschappenspellen voor jongens, Vakantie Bakken Kampioenschapen Valerie’s Home Cooking. Merril stond gepland voor meer, maar toen sloeg de COVID-19-pandemie toe.

“Matthew werd een favoriet bij de fans, maar hij won de wedstrijd niet en eindigde als finalist”, zegt Roy. “De les is dat je soms wint als je niet wint. Hij werd uitgenodigd om meer shows te doen voor Food Network en had echt een gecharmeerde en geweldige jeugd.” Merril probeerde zelfs zijn eigen macaronbakbedrijf in Great Falls te runnen voordat hij zich realiseerde dat hij geen tijd had voor huiswerk of schoolactiviteiten.
Roy erkent dat de dingen vandaag heel anders zouden kunnen zijn als ze nee had gezegd toen Merril haar smeekte om hem te laten solliciteren voor de show.

“Soms moet je luisteren naar de wensen van je kinderen en ze respecteren”, zegt Roy. “Niet dat we hun toekomst willen voorschrijven, maar we hebben de neiging om onze kinderen op een bepaald pad te brengen waarvan we denken dat het hen zal helpen succesvol te zijn”, zegt ze. “Matthew leek volledig van het pad af te gaan waarvan we dachten dat het beter zou zijn, maar nu zien we dat het de juiste keuze voor hem was. Ik was zo dicht bij het zeggen van nee, en ik realiseer me nu de impact die dat zou hebben gehad.

“Matthew is eigenaar van deze reis en hij rijdt deze”, zegt Roy. ‘Daar komt zijn succes vandaan – het komt van hem. Je moet vertrouwen en dingen op hun eigen merites laten gebeuren. Nu hij weet hoe uitdagingen en succes aanvoelen, kan hij dat succes en vertrouwen toepassen op alles wat voor hem ligt. Mensen vragen of hij kok wil worden na zijn studie, en hij zegt dat hij het niet weet. Ik vind het geweldig dat hij nu niet beslist.”

Autodidact culinair wonderkind

Merril zegt dat geen van zijn ouders echt kookt. “Ik denk dat ik daarom toen ik klein was de keuken in stapte, omdat het niet veel werd gebruikt en voor mij een open speelveld was”, lacht hij. Alle culinaire kennis van Merril is autodidact door middel van het lezen van boeken, het bekijken van video’s en vallen en opstaan. “Ik weet niet van wie het was, maar toen ik jong was, vond ik een oud leerboek van de banketbakkerij in ons huis. Ik vond het heerlijk om door de pagina’s te bladeren, de verschillende technieken te bestuderen en super ingewikkelde desserts te maken”, zegt Merril.

Door zijn televisieoptredens had Merril de kans om beroemdheden in het veld te ontmoeten: Duff Goldman, Valerie Bertinelli, Guy Fieri. Later had hij zelfs een speelse virtuele dialoog met de beroemde chef-kok Gordon Ramsay, die een ietwat snauwende, maar toch virale TikTok-reactie gaf op Merril’s demonstratie van Ramsay’s roereirecept. “Ik maakte grapjes over Gordon Ramsays ongebruikelijke maatstaf van een ‘klontje’ boter”, zegt Merril. “Hoewel zijn reactie kritisch was, was ik vereerd dat hij zelfs maar keek naar alles wat ik aan het koken was, dus dat was spannend.”

@gordonramsayofficial #duet met @matthewinthekitchen Er is maar één nob in dit recept en het is niet de boter !! #fyp #ramsayreacts #tiktokcooks ♬ origineel geluid – Matthew Merril

Op de middelbare school werd Merril door Avocados uit Mexico getikt om merkambassadeur te worden, commercials te filmen en live kookdemonstraties te geven in het hele land. Hoewel Merril vooral bekend staat om zijn bakken, besteedt hij evenveel tijd aan het koken van maaltijden. Toch zegt hij dat zijn familie er meestal de voorkeur aan geeft “de geweldige restaurants in de omgeving van Noord-Virginia te ondersteunen” als het om het avondeten gaat. “Onze familiefavoriet is The Old Brogue in Great Falls. Het heeft een leuke sfeer en ik ben dol op hun kippottaart.

Een virale sensatie

Een student aan de St. Albans School in Washington, DC, Merril besloot wat terug te gaan op televisie toen hij aan zijn eerste jaar van de middelbare school begon. “Ik wilde academici op school en activiteiten zoals sport en theater op de voorgrond plaatsen en mezelf culinaire vaardigheden blijven aanleren.” Hij was tweedejaars aan het begin van de pandemie en wendde zich uit verveling tot TikTok.

“Ik heb een leuke compilatievideo gemaakt om met mijn vrienden te delen over mijn dagen op Food Network, maar op een dag ging het viraal, met veel reacties die me vroegen om kookvideo’s te plaatsen”, zegt Merril.

“Mijn vader werkt in de digitale media voor het onderwijs in de geneeskunde, dus ik ben opgegroeid met het kijken naar hoe hij video’s bewerkt. Ik heb toegang tot Apple Final Cut Pro, dus ik heb geleerd video’s te maken met mijn iPhone en een paar statieven’, zegt Merril. “De eerste waren echt dwaas en eigenlijk best slecht, maar na verloop van tijd leerde ik technieken die ze interessanter maakten. Ik zag mijn kijkcijfers stijgen van 10.000 naar 20.000 naar 100.000, en mijn volgers gingen in dezelfde mate omhoog. In het eerste jaar kreeg ik een miljoen TikTok-volgers en nu heb ik er 2,5 miljoen.”

De video’s van Merril zijn misschien humoristisch en soms een beetje gek, maar ze zitten boordevol bonafide kookkennis en handige tips. “Naarmate mijn video’s beter werden, begon ik erkend te worden door merken die wilden dat ik met hen zou samenwerken door middel van influencer-marketing. De eerste die contact met mij opnam was Edible Arrangements. Ze stuurden me richtlijnen voor het gebruik van hun producten in een video, en daarna compenseerden ze me – dus eigenlijk een commercial voor hen”, zegt hij.

“Naarmate ik meer volgers kreeg, werkte ik met merken als Disney Channel, Walmart en de meest opwindende voor mij, Pillsbury, waardoor ik een bakwedstrijd voor hen moest beoordelen en nieuwe producten moest promoten”, zegt Merril. “Ik voelde me echt VIP omdat ik aan de andere kant van de jurytafel mocht zitten om te bakken. Het was een volledig cirkelmoment voor mij omdat Duff Goldman van Kampioenschap Bakken voor kinderen was de co-host van die bakwedstrijd.” Tot voor kort was Merril jonger dan 18, dus zijn moeder heeft hem geholpen bij het onderhandelen over zakelijke aanbiedingen, en een vriend van de familie die advocaat is, heeft grotere contracten bekeken.

Tiener Auteur

In maart bracht Page Street Publishing Co. Merril’s kookboek van 176 pagina’s uit. Redacteur Marissa Giambelluca zegt dat ze Merril voor het eerst op TikTok zag. “Ik zag een video waarin hij brownies maakte met espressopoeder die ik die avond maakte omdat ik ze niet uit mijn hoofd kon krijgen. Ze waren natuurlijk heerlijk en de volgende dag stak ik mijn hand uit’, zegt ze. Merril kreeg een aanbod om het gebruikelijke agent- en pitchproces te omzeilen om rechtstreeks met de uitgever samen te werken.

tiener bakken bootcamp kookboek
Foto met dank aan Page Street Publishing Co.

“Ik vroeg Matthew om een ​​kookboek te schrijven omdat zijn recepten echt speciaal zijn – ze zijn heerlijk en uniek, maar tegelijkertijd benaderbaar. Matthew kan mensen op zo’n leuke en informatieve manier leren bakken, en dat is moeilijk na te bootsen. De aanpak moet organisch zijn, en hij heeft net dat iets speciaals. Bovendien heeft hij een geweldige persoonlijkheid waarvan ik wist dat hij een publiek zou boeien”, zegt Giambelluca.

Merril was pas 16 toen hij het aanbod kreeg. “Het was een droom van mij om een ​​kookboek te schrijven voordat ik klaar was met de middelbare school”, zegt hij. In het jaar dat volgde, schreef Merril elk recept en elke paragraaf zelf, een proces dat volgens hem elke vaardigheid gebruikte die hij op school leerde. Na weken van editen was het eindelijk tijd voor de fotoshoot. “Ik had zes dagen om te winkelen en alle 60 recepten te koken tijdens de eerste zes fotodagen, met de laatste dag gereserveerd voor de omslag.” Het eindproduct is een boek dat geschikt is voor zowel tieners als volwassenen, vol technieken, tips en uitleg waar Merril graag toegang tot had toen hij leerde bakken. En kijk eens naar de blauwe en roze schort op die hoes – het is dezelfde die Merril droeg Kampioenschap Bakken voor kinderen.

Na jaren van balanceren tussen een fulltime baan op sociale media met academici op de middelbare school en uitgebreide buitenschoolse activiteiten, heeft Merril gemengde gevoelens over afstuderen. “Het waren echt rare twee jaar tijdens COVID, en ik heb genoten van dingen die eindelijk weer normaal werden, met kunst en schooltoneelstukken en sport.” Merril zal in de herfst naar de Cornell University gaan om hoteladministratie te studeren. “Ik heb een niche-interesse, dus het lijkt goed te passen als een bedrijfsdiploma dat zich richt op de restaurant- en voedingsindustrie”, zegt Merril. “Sociale media zijn geweldig, en ik ben zo dankbaar voor die ervaring, maar het is aan het eind van de dag van korte duur en het werkt in trends. Je kunt niet eeuwig populair blijven op sociale media, maar ik zou het graag willen blijven doen terwijl ik probeer om verschillende richtingen op te gaan die een langdurige impact hebben.”

Merril zegt dat hij al een kamergenoot heeft gevonden via sociale media en is enthousiast om de keuken in zijn nieuwe slaapzaal uit te proberen. En zijn volgers kunnen niet wachten om te zien wat hij vervolgens kookt.

Dit verhaal stond oorspronkelijk in ons augustusnummer. Voor meer van dit soort verhalen kunt u zich abonneren op ons maandblad.



LAAT EEN REACTIE ACHTER

Vul alstublieft uw commentaar in!
Vul hier uw naam in